Větrem hnaný oblak prachu zakryl stopy otce Gregoryho, kněze z Ravenholmu. Když vstoupil do temnoty opuštěného města, úplně zmizel z dohledu.

Gordon se otočil zády k minovému poli a vrhl se ke skalnatému hřebenu, u kterého někdo rukama postavil kamennou mohylu zakončenou improvizovanou vlajkou. Waymark.

“Existuje cesta,” řekl mu tehdy Gregory, “která vede do Eliova tábora.” Ale jen několik z nich dostalo bezpečný průchod. Proto se tolik lidí rozhodlo zůstat se mnou, navzdory ochraně, kterou Eli nabízel. Něco tam venku je. Něco, co jsem si všiml na okraji města. Nejdou do Ravenholmu. A za to jsem Bohu vděčný.

Pohled z hřebene by se dal popsat jako scéna nečinnosti a opuštěnosti. Krajina byla poseta kusy železa, jako by někdo vzal obsah celého vrakoviště a shodil ho z velké výšky. Pole trosek by poskytlo úkryt před leteckými hlídkami, ale ve stínu pod kusy kovu číhala hrůza jiné povahy.

Z dálky se ozval zvláštní, ostrý zvuk, jaký Gordon neslyšel od dob Black Mesa. Zdálo se, že zvuk následuje vzdálený záblesk žlutého světla.

Jediný houndeye nepředstavoval velkou hrozbu. Ale jestli je tam hejno.

Přiložil si dalekohled k očím a rozhlédl se po temném údolí před sebou. Další značka stezky se nachází na stejné kamenné hromadě před námi. Než se vydal dál, pohlédl na hromadu pod nohama. Do povrchu jednoho z kamenů byl vyškrábán známý symbol – znak lambda, který často označoval úkryty ve stokách City 17. Gordon si všiml matné záře vycházející zpod kamene, otočil jej a vytáhl malou lékárničku. Zatím to nepotřeboval – otec Gregory se o jeho rány postaral – ale náhradní by se určitě hodila.

Gordon sjížděl ze skalnatého svahu, seskočil z okraje útesu a těžce dopadl na povrch skládky, která se rozkládala kolem něj. Několik kamenů, které s sebou při sestupu nesl, se dále kutálelo vpřed, odráželo se od tvrdého kamene, naráželo na kusy kovu a obecně vytvářelo obrovské množství zbytečného hluku. Co však Gordona znepokojovalo víc než hluk, bylo tiché syčení, které znělo jako ozvěna – nebo reakce na pád skály.

ČTĚTE VÍCE
Jak se projevuje přítomnost červů?

Gordon očima sledoval poslední valící se kameny, které se kutálely po rezavě pokryté části trupu letadla a nakonec spadly na písek. Tím ale kámen neskončil. Pokračoval v pohybu – nebo spíše klesal – dokud nezmizel úplně. Syčení doprovázelo proces a pak utichlo. Všechno kolem bylo tiché.

Gordon znovu prohlédl své okolí a věnoval více pozornosti detailům. Kopec před námi, jak se ukázalo, byl položen přesně v oblasti tvrdé skály. Ale prostor kolem, mezi kusy kovu, vypadal, jako by tu zemi právě orali. Co mohl očekávat, kdyby vstoupil na jeden z mnoha písečných ostrůvků?

Obrázek kolem nepříjemně připomínal past na hmyz ukrývající se v písku – např. mravence – jen jasné ohraničení této pasti nebylo vidět, takže by nebylo tak snadné se jí vyhnout.

U nohou mu ležela napůl naplněná láhev od sody s hrdlem utěsněným špínou. Zvedl ho a hodil na písčitou plochu – hned vedle nedávno ponořeného kamene. O několik sekund později zmizela z dohledu i láhev a zůstal za ní jen slabý oblak prachu. Gordon se vydal podél okraje trupu, jako by na voru spočíval na moři písku. Prášek pod nohama byl jemný, téměř připomínal tekutinu. Něco zpracovalo půdu poblíž a přeměnilo ji na tuto látku. Nějaké zařízení Aliance? Ale proč? Jaký význam by pro ně tento postup měl? Možná byla chyba v určitém stvoření. Ano, na stvoření, jako je žížala, která absorbuje zemi, aby ji proměnila v toto zavěšení, ve kterém je tak snadné se pohybovat a uchopit předměty.

Ale červi nikomu neublíží, řekl si Gordon. A pak by tedy toto stvoření mělo být neškodné. Ale písek, který produkuje, je jiná věc: hloubka vrstvy pohyblivého písku může být libovolná, ale jakmile se do ní dostanete, možná se nebudete moci dostat ven. Oblek HEV byl stěží navržen tak, aby se vznášel v hlubokém písku.

Bylo nutné studovat krajinu, identifikovat oblasti pevné skály, něco, co by poskytovalo spolehlivou oporu pod nohama. Je zřejmé, že samotné kusy šrotu spočívaly na skalách, jinak by se už dávno potopily. Ale oblast kolem nich byl čistý pohyblivý písek. Nemělo smysl doufat, že cesta k dalšímu pahorku je bezpečná: půda, která byla před týdnem nebo měsícem tvrdá a silná, teď mohla být celá prachem.

ČTĚTE VÍCE
Které rostliny jsou nejodolnější?

Nejkratší cesta nemusí být nutně ta nejzřejmější nebo nejpřímější.

Když se Gordon přiblížil k okraji trupu, přeskočil úzkou mezeru mezi dvěma částmi kůže, což způsobilo, že kov v noci hučel – nejhlasitější zvuk vůbec. Zajímalo by mě, jak se houndeyům podařilo přežít na písku?

Před námi byla skalnatá kosa, ale nikdo nevěřil, že by ji bylo možné dosáhnout jediným skokem. Rozhlédl se, a když našel neoznačenou kovovou plechovku uvízlou mezi troskami, vyndal ji a hodil dopředu, mezi sebe a kameny. Plechovka dopadla na zem a zamrzla. Mohl jsi skočit. Po překlenutí mezery Gordon znovu zvedl plechovku a přesunul se na rožeň.

Většinu cesty k mohyle už měl za sebou. Znovu hodil plechovku a narazil na svah kamenné hromady. Plechovka se odrazila a dopadla pár metrů od hromady. Vkročil na zem a opatrně, sotva zvedl nohy z půdy, se přiblížil, aby na ni dosáhl. Konečně už byl blízko mohyly.

Gordon ucítil pod povrchem země chvění a začal se divoce rozhlížet.

“Zůstaň blízko u mohyly,” pomyslel si. “Je na pevné zemi.”

Jako by naslouchal jeho myšlenkám, hromada kamenů se začala hroutit, jednotlivé kameny shazovaly na písek a ztrácely je ve zrádné půdě s jamkami.

Poslední věc, která ještě zůstávala na povrchu, byl hadr přivázaný ke zlomené tyči, která byla nedávno vlajkou na vrcholu mohyly. A teď se tato jeho část zabořila do písku.

Gordon hodil plechovku na oblast, kde se právě zvedla mohyla, a ulevilo se mu, když slyšel, jak dopadla na zem a letěla ještě několik metrů, než se střetla s plechem. Ustoupil a začal počítat svůj další skok, ale chvíli před jeho akcí se zdálo, že země explodovala v oblaku prachu a kamení.

Zpod zvětralé skály vybuchlo něco obrovského a lesklého a natáhlo se před Gordona. To musel být zdejší nejvyšší obyvatel – mravenec, vládce roztrhaného hnízda. Navzdory své velikosti se snadno pohyboval na svých šesti zakřivených nohách a snadno šlapal na písek. Svým jasným varovným maskováním hmyz připomínal vosu. S blýskajícími se křídly stvoření vzlétlo a namířilo své praskající čelisti na Gordonovo hrdlo.

ČTĚTE VÍCE
Roste petržel každým rokem?

Zdálo se, že brokovnice je stále pod vlivem Gregoryho modlitby: stačil jeden výstřel a mravenec se odkutálel jako role mokrého papíru a ztuhl v šustící hromadu chitinu.

Gordon odhadl, kam lev spadl a skočil. Když zaslechl tiché šustění písku a cítil, jak se mu kotník začíná stahovat, spěšně překročil. Šustění neustávalo, i když se země zdála pevná. Ustoupil a vytáhl se na skalnatý hřeben, až konečně opustil pohyblivou půdu.

Když se otočil, uviděl, jak se země kolem něj začala hýbat, vřít a pak na povrch vyskočil další mravenec – a další dva jeho příbuzní ho následovali.

Zaváhali s útokem, obešli roztrhané tělo prvního tvora, a pak kývli svými lesklými mimozemskými hlavami směrem ke Gordonovi. Všichni tři s kvílením roztáhli křídla a vrhli se na něj a udeřili ho svými špičatými tlapami. Střílel na jednoho z tvorů a vyhnul se útokům dalších dvou. Gordon spěchal do úkrytu na vrcholu svahu, stále si nebyl jistý, jaká je cesta před ním. Okraj útesu nad noční oblohou slabě vyčníval, což mu umožňovalo ocenit jeho výšku – a výhodu, kterou taková pozice poskytovala. Ale když se blížil k cíli, začal si všímat černých siluet, které tečkovaly hřeben. Nějak se těm lvům podařilo přivolat na pomoc své příbuzné, kteří mu teď odřízli cestu k ústupu. Odolával vlnám protivníků a znovu a znovu do nich vypouštěl brokovnici, až nepřátelé padali mrtví; a když nebyl čas na dobíjení, vytáhl automatický kulomet a zasypal hmyz kulkami.

Bylo tam mnoho tvorů, ale jejich skořápky byly křehké. Padli kolem, poraženi, křičeli a jejich křik připomínal zvuk trhání kovu. Když se dostal na hřeben, už očekával, že za ním budou celé mraky hmyzu – okřídlené legie tvorů, kteří chtějí pohltit vše, co jim přijde do cesty.

Naštěstí byla půda pod nohama pevná černá skála. Lvi se sice rozběhli do okolí, ale alespoň by na něj nemohli zaútočit z podzemí. Poté, co popoběhl kousek po vrcholu hřebene a vystřelil zpět na své pronásledovatele, zastavil se a podíval se dolů. Před nimi leželo něco, co vypadalo jako pozůstatky převrácené lodi, zpod písku vyčnívala kovová skořápka. Sliboval ochranu před postupujícím hmyzem, který se neustále řítil, zatímco jejich příbuzní umírali v krupobití kulek.

ČTĚTE VÍCE
Je možné krmit husy pšenicí?

Jako by se rozhodla přehodnotit svůj přístup, skupina lvů se zastavila a čekala na jeho příchod na úzkém pruhu písku, který odděloval skálu od lodi. Bude těžké toto místo přejít.

Vytáhl jeden z granátů, které dal otec Gregory, vytáhl špendlík a hodil granát. Granát zasáhl skořápku jednoho ze lvů, odrazil se a dopadl na písek. Téměř okamžitě ji pohltil tekutý písek, což potvrdilo Freemanovy obavy.

O chvíli později z písečného pásu vytryskl gejzír prachu a ohně, což způsobilo, že mravenci začali vytí. Tvorové se vrhli pryč z epicentra, blýskali křídly, čelistmi a špičatými tlapami. Gordon spěchal, aby proběhl skrz znechucenou skupinu tvorů, přeskočil písek a vrhl se nahoru ke kovovému rámu, jehož povrch mu hučel pod nohama. Za ním se lvi přeskupili a začali pronásledovat. Běžel, aniž by se zastavil nebo otočil, a hbitě nabíjel zbraň. Když se dostal na vzdálenější konec rámu, zastavil se a podíval se dolů.